Belgisch Limburg haalt ‘Eurovelo & Cycle Tourism Conference’ 2018 binnen



Toerism Limburg is erin geslaagd om de ‘EuroVelo & Cycle Tourism Conference’ 2018 binnen te halen. Hét internationale fietscongres voor professionals uit de toeristische sector. De European Cyclists' Federation (ECF) selecteerde de provincie uit tien verschillende Europese kandidaten als host voor de vierde editie. Igor Philtjens, gedeputeerde van Toerisme en voorzitter van Toerisme Limburg vzw: “Het is niet alleen een flinke boost voor het internationale imago van Limburg om dit congres te mogen organiseren. Het is vooral ook een stevige impuls voor de Limburgse vrijetijdseconomie en het zakentoerisme in onze provincie.” ECF slaat nu samen met Toerisme Limburg de handen in elkaar. Vandaag bekrachtigden beide partijen hun samenwerking met de ondertekening van een intentieverklaring op het hoofdkantoor van ECF in Brussel.
 
Sinds 2012 organiseert ECF tweejaarlijks de EuroVelo & Cycle Tourism Conference, een toonaangevend Europees fietstoerismecongres. EuroVelo is het netwerk van langeafstandsfietsroutes dat alle Europese landen met elkaar wil verbinden. Met het EuroVelo congres probeert ECF toerisme en fietstoerisme professionals van over heel de wereld samen te brengen. Want deze groeimarkt stelt maar liefst 600.000 Europeanen tewerk en geneert een jaarlijkse impact van 44 miljard euro voor de Europese economie. Eerder vond het fietstoerismecongres al plaats in Nantes (2012), Basel (2014) en Wenen (2016). En begin 2018 ging ECF op zoek naar een nieuwe stad of regio om dit najaar de vierde editie te hosten. Ádám Bodor, Directeur bij EuroVelo: “We zijn verheugd om de EuroVelo & Cycle Tourism Conference dit jaar naar Limburg te brengen. En willen tijdens het congres innovatieve technieken belichten die in de regio zijn gebruikt om fietstoerisme te ontwikkelen, zoals het beroemde knooppuntensysteem.”
 
Limburg geselecteerd uit tien Europese kandidaten
Toerisme Limburg stelde zich kandidaat om het congres naar Limburg te halen, via zijn conventie bureau BLCB, dat het zakentoerisme in de provincie promoot en ondersteunt. En nam het op tegen tien andere Europese kandidaten. Op basis van een uitgebreid bidbook, met daarin alle fietskennis en –troeven die de regio bezit, selecteerde ECF uiteindelijk een top drie. Die vervolgens door een delegatie van ECF werden onderworpen aan een grondig inspectiebezoek ter plaatse. Finaal kwam Limburg als winnende regio uit de bus. In de eerste plaats een beslissing op basis van de kennis en expertise die er voorhanden is met betrekking tot fietstoerisme. “Fietstoerisme is en blijft onze ‘core business’. Ruim 20 jaar geleden werd het knooppuntfietsen in Limburg uitgevonden. En vandaag investeren we - met projecten zoals Fietsen door het Water - in een extra belevingslaag bovenop het bestaande fietsroutenetwerk om koploper te blijven”, zegt Igor Philtjens, “Met dit congres zetten we Limburg ook ver buiten onze landsgrenzen op de kaart als fietsbestemming bij uitstek. Het bevestigt dus nogmaals onze status als Fietsparadijs!”
 
Direct én indirect ‘Return on Investment’ voor Limburg
De drie vorige edities van het congres konden samen rekenen op ruim 340 afgevaardigden uit meer dan 38 verschillende landen. Dit jaar mikt het congres op 150 à 200 deelnemers. Dat betekent in de eerste plaats een stevige impuls voor de Limburgse vrijetijdseconomie. Igor Philtjens kadert: “Als je bedenkt dat een congresbezoeker gemiddeld 240 euro per dag spendeert. En dat er meer dan 150 deelnemers worden verwacht, die meerdere dagen in en rond Hasselt verblijven – dus eten, drinken én overnachten – dan betekent dit congres een flinke boost voor lokale horeca ondernemers. Daarom investeren we als Toerisme Limburg graag in dergelijke congressen.” Daarnaast heeft Limburg baat bij de internationale kennisuitwisseling die het congres teweegbrengt. En geeft het congres de provincie uitstraling op Europees niveau.
 
Meer internationale congressen naar Vlaanderen halen
Het congres kadert volledig binnen de strategie van Toerisme Limburg en Toerisme Vlaanderen, die sinds eind vorig jaar hun krachten bundelen om meer associatiecongressen naar Vlaanderen te halen. Toerisme Vlaanderen werkte hiervoor ook al nauw samen met Antwerpen, Brugge, Gent en Leuven. Maar nu zet dus ook Limburg mee zijn schouders onder de associatiewerking van Toerisme Vlaanderen. “Toerisme Vlaanderen en de lokale congresbureaus zetten alles op alles om meer internationale congressen naar Vlaanderen te halen. Congresgangers zijn immers gulle bezoekers, die veel opbrengen voor de toeristische sector en onze economie. Ik ben extra blij met de komst van de EuroVelo & Cycle Tourism Conference, want de wielercultuur heeft een speciaal plekje in alle Vlaamse harten. De congresgangers zullen  zich geweldig thuis voelen in de groene fietsregio Limburg”, bevestigt Vlaams minister van Toerisme Ben Weyts.

Radisson Blu als kloppend hart en fietsbeleving als thema
De EuroVelo & Cycle Tourism Conference 2018 gaat door op 26-27-28 september. Met ‘Beleving in fietstoerisme’ als centrale thema. En Radisson Blu Hotel in Hasselt als kloppend hart van het congresgebeuren. De driedaagse wordt afgesloten met diverse ‘Side & Social Events’. Zoals uitstappen naar Fietsen door het Water en de Internationale Maasfietsroute (huidig kandidaat EuroVelo route), een bezoek aan Bike Valley, fietsen op het Circuit van Zolder, enz. “Op die manier leren nieuwe, internationale doelgroepen Limburg kennen. En komen ze hopelijk nog eens terug als gast, samen met vrienden of familie, om onze mooie provincie verder te ontdekken”, besluit Igor Philtjens.

Foto: Igor Philtjens (voorzitter Toerisme Limburg) en Ádám Bodor (Directeur EuroVelo) ondertekenen samen de intentieverklaring, op het hoofdkantoor van ECF in Brussel.